Se fue al cielo una gran estrella: Willie McCovey

Por Alfredo Alvarez.

Uno de los Gigantes más queridos de todos los tiempos, McCovey quien tuvo 521 jonrones en el transcurso de una carrera que abarcó cuatro décadas, murió hoy miércoles 31 de octubre.

McCovey será mejor recordado como el compañero de equipo de Willie Mays en las formidables formaciones de San Francisco de la década de 1960. Mientras Mays traía el show, McCovey era el hombre recto confiable y el bateador zurdo más temido de su era. McCovey con sus famosos jonrones de dimensiones increíbles, inspiro a que los batazos que van a la bahía del jardín derecho en el AT&T Park se llamen en su honor: “McCovey Cove”.

Nacido de Frank y Esther McCovey el 10 de enero de 1938 en Mobile, Alabama, Willie Lee McCovey se crio con siete hermanos. Fue el director de la zona de juegos de la ciudad, Jesse Thomas, quien hizo los arreglos para que Willie lo probaran frente a los scouts de los Gigantes, Alex Pompez y Jack Schwarz, quienes rápidamente le ofrecieron un contrato.

Fue el Novato del Año de la Liga Nacional en 1959, el Jugador Más Valioso de la liga en 1969 y el regreso del año en 1977, cuando inició un renacimiento tardío al regresar a los Gigantes después de una ausencia de tres años. En total, McCovey estuvo en seis juegos de estrellas. Su total de jonrones lo empata con Ted Williams y Frank Thomas para el lugar 20 en la lista de todos los tiempos.

Antes de que Barry Bonds lo superara, McCovey tenía más jonrones que cualquier otro bateador zurdo en la historia de los Gigantes. El total de jonrones de McCovey incluye 18 grand slams, una cifra superada por solo cuatro jugadores. Fue elegido para Cooperstown en su primera votación, en 1986. En su discurso de inducción ese año, dijo: “El béisbol y la familia juntos han dado forma a mi carácter y mis valores y carrera. Juntos me han traído ante ustedes hoy”.

No existía una persona de beisbol que no hablara de los largos jonrones que podía conectar Willie McCovey. Su poderío fue tan prodigioso que el gerente de los New York Mets, Casey Stengel, en una reunión de planificación previa al juego para tratar con él, bromeó con su lanzador: “¿Dónde quieres que coloque al jardinero derecho – en el piso superior o inferior?”

El nativo de Mobile, Alabama, irrumpió en la liga el 20 de julio de 1959 cuando disfrutó de un debut de 4-4 contra el as Robin Roberts de Philadelphia Phillies, también futuro miembro del Salón de la Fama. McCovey había pasado la noche anterior empacando hasta altas horas de la madrugada después de recibir el último llamado a las grandes ligas. “Solicité el uniforme número 44 porque siempre he admirado a Hank Aaron”, recordó McCovey en su discurso de inducción al Salón de la Fama. “Y me estaba vistiendo cuando (el gerente) Bill Rigney se acercó a mí y me dijo: ‘¿Cómo te sientes?’ “Dije, ‘bien’, no queriendo decirle que había estado despierto toda la noche. Dijo: ‘Bien, porque estás de tercero al bate. ¿Sabes de quién es ese lugar? Hoy muevo a Mays al segundo turno, así que ya sabes lo que esperamos de ti “. McCovey respondió con dos triples, dos sencillos, tres carreras y dos carreras impulsadas para liderar una victoria de 7-2. Jugó solo 52 partidos que en la temporada 59, pero su implacable racha (promedio de 354, 13 jonrones, 38 carreras impulsadas) fue suficiente para capturar los honores del novato del año.

McCovey lidero la Liga Nacional en jonrones tres veces. El duo con Willie Mays fue una pesadilla para los lanzadores rivales. Mays y McCovey conectaron jonrones en el mismo juego 68 veces, una hazaña encabezada entre sus compañeros solo por Hank Aaron y Eddie Mathews (75 veces) y Lou Gehrig y Babe Ruth (73).

Nick Peters, el escritor de béisbol del Salón de la Fama que hizo la crónica de la carrera de McCovey, una vez se maravilló de que la primera base “lo hizo todo a pesar de tener artritis en sus rodillas, una cadera lesionada, pies adoloridos y una variedad de otras dolencias. “Lo hizo en el frío Candlestick Park, donde conectar un jonrón era la tarea más difícil de ningún bateador en las Mayores.

McCovey superó esos obstáculos por 22 temporadas en las grandes ligas. Aunque fue un ícono con los Gigantes, jugó brevemente para los Padres de San Diego (1973-76) y los Atléticos (nueve juegos al final de la temporada ’76). Bateó 29 jonrones en 1977, cuando tenía 39 años, y siguió con dos temporadas más. Llegó al final de su carrera en 1980, cuando se retiró a mitad de temporada. Jugó su último partido el 10 de julio en Los Ángeles y en el último turno de su vida, pego un elevado de sacrificio como bateador emergente en la octava entrada para dar a los Gigantes una ventaja de 4-3.

McCovey se volvió tan venerado con el tiempo que los Gigantes establecieron el Premio Willie Mac en 1980 para honrar al jugador que “ejemplifica mejor el espíritu y el liderazgo que McCovey mostro constantemente a lo largo de su carrera”.

En los últimos años de su vida, McCovey estuvo presente en AT&T Park, viendo juegos desde una suite privada cerca de los puestos de transmisión. Su papel oficial fue como asesor principal, cuyas tareas incluían ofrecer su experiencia a los jugadores de los Gigantes y hacer apariciones como orador.

Los Gigantes anunciaron el 19 de septiembre que McCovey había sido hospitalizado por complicaciones derivadas de una infección. Esta tarde, Willie McCovey fue llamado a jugar en el equipo celestial. Esperemos que en el paraíso existan parques de beisbol bien grandes, pues sus batazos van a llegar hasta las nubes más lejanas. Descansa en Paz Numero 44. Gracias por tu vida y tu carrera.

Fuente: ConLasBasesLlenas

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